Eureka! presenta un nuevo espacio lúdico dentro de su exposición permanente con la incorporación del juego Hi Score Science. Este proyecto de divulgación, desarrollado por los centros de investigación Instituto de Nanociencia y Materiales de Aragón, INMA, y el Instituto de Síntesis Química y Catálisis Homogénea, ISQCH, pretende fomentar la curiosidad científica de los usuarios haciéndoles partícipes en un concurso de preguntas científicas generalistas, incluyendo explicaciones divulgativas de la realidad científica que esconde detrás cada una de las repuestas. 

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Nuestra piel es un órgano sensitivo. A través de él sentimos picor, dolor, frío, calor, … Es la primera capa de nuestro cuerpo y por ello tiene una función importante frente a las amenazas del exterior.

Repasemos,en concreto, cómo reacciona nuestra piel frente a los cambios de temperatura.

Nuestro cuerpo necesita mantener una temperatura más o menos constante en su interior (entre 35,8 y 37,2 ºC). Sentimos calor o frío a través de las terminaciones nerviosas que llegan a la dermis, la segunda capa de nuestra piel (recordamos: epidermis es la capa superior, dermis está debajo y la hipodermis es la capa inferior). Estas terminaciones nerviosas son los sensores que envían la información al hipotálamo, la región del cerebro que regula esta función. El hipotálamo entonces, ordena a los vasos sanguíneos que se dilaten o se contraigan según sentamos calor o frío.

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Si tenemos calor, el cerebro ordenará a los vasos sanguíneos de la dermis que se dilaten para que aumente el flujo de sangre y de esta forma, disipe el calor de la piel hacia el exterior.  

Pero la piel tiene otras formas para ayudar a bajar la temperatura de nuestro cuerpo; una muy importante es la sudoración. Las glándulas sudoríparas, que también se localizan en la dermis sueltan gotas de sudor a través de los poros de la piel. Cuando las gotas salen a la superficie y se evaporan, absorben calor de la piel. A través de este proceso de evaporación, el sudor enfría la piel y ésta la sangre y los tejidos, y se pueden perder hasta unas 500 calorías por litro de sudor. El problema se puede producir si la temperatura ambiente es elevada y tiene un alto grado de humedad (aprox. 32º y 60%). En estas condiciones y si estamos haciendo ejercicio y nuestro cuerpo genera mucho calor, el aire puede no ser capaz de aceptar más humedad y no podremos deshacernos de ese sudor.

Cuando sentimos frío, los procesos se invierten. Los vasos sanguíneos se contraen para reducir el flujo sanguíneo en las zonas de la piel y mantenerlo en las zonas centrales del cuerpo. De hecho, cuando el frío es realmente intenso, los vasos sanguíneos se contraen hasta tal punto que no dejan pasar el flujo de sangre hasta las células, y éstas mueren por la falta de oxígeno (congelación).

Pero además de los vasos sanguíneos y las glándulas sudoríparas, el pelo también puede actuar para mantener o desprender el calor corporal. El cuerpo humano tiene de media 5 millones de folículos pilosos (pelos) y recubren prácticamente todo nuestro cuerpo excepto las palmas de las manos y las plantas de los pies. Cuando tenemos frío, un pequeño músculo (pili) que tiene cada pelo, lo pone “de punta” generando el fenómeno de la “piel de gallina”, que atrapa el calor corporal cerca de la piel. Sin embargo, este método para regular la temperatura no parece muy eficaz en los humanos, aunque sí debe serlo para otros mamíferos y para las aves, gracias a que estos, a diferencia nuestra, tienen en general mucho pelo y pelo más grueso.

A algunos seres humanos les gusta comer picante, a otros no. En ocasiones añadimos especias picantes a los platos que elaboramos, pero otras veces comemos frutos picantes enteros, como las guindillas, por ejemplo.

Cualquier otro mamífero que coma por error, o por desconocimiento, un fruto picante, lo masticará, lo escupirá y se encargará de no volver a comer nada procedente de esa planta nunca más. El picante es, por lo tanto, un mecanismo de defensa de las plantas para evitar ser devoradas por mamíferos herbívoros.

Sin embargo, las aves pueden ingerir frutos picantes sin que les arda la boca y pueden hacerlo porque no los mastican. Al tragarlos enteros, las moléculas responsables de generar el picante permanecen intactas dentro de los frutos y las semillas, evitando la sensación de picor o ardor.

 

Aunque el queso tenga férreos detractores, hay que decir que quienes lo amamos somos mayoría, basta con atender a los datos de consumo. En España, cada ciudadano consume, de media, 8 kg de queso al año, aunque esta cifra queda bastante lejos de los 17 kg anuales de los europeos, en general.

Pero, realmente, ¿qué es lo que hace que el queso nos resulte, por lo menos a algunas personas, tan adictivo? La caseína, la proteína más abundante de la leche, y que aparece en el queso en una concentración mayor (como el resto de los componentes). Y, la cuestión es que, durante el proceso de digestión, la caseína se descompone en diferentes sustancias, entre ellas la casomorfina que, tal y como su propio nombre nos sugiere, es una sustancia “similar” a la morfina, lo que convertiría al queso en un alimento potencialmente adictivo.   

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  La casomorfina es una exorfina, que es lo mismo que una endorfina (o péptido opiode endógeno) pero que se genera en nuestro cuerpo como consecuencia de la ingesta de, en este caso, la caseína. Por lo tanto, la casomorfina, posee efectos semejantes a los opioides, pero ¡que no cunda el pánico! El poder adictivo de la casomorfina es más de diez veces inferior al de la morfina, así que no nos generará un problema de adicción, por lo menos no demasiado grave…

Además de la acción adictiva, esta sustancia también genera una agradable sensación de bienestar. El mejor ejemplo de esta sensación placentera lo encontramos en la leche materna y en el bienestar que transmiten los bebés que están mamando o recién amamantados (lo que, por esto lares, llamamos estar “goxo”). Muchas personas siguen recreando esta sensación tomando un vaso de leche templada antes de ir a dormir. Podemos considerar esta acción como un vínculo con nuestra época más temprana.

EL COLOR DEL MAR

15 Octubre 2020, 12:17 pm
Publicado en Escrito

¿De qué color es el mar? A esa pregunta la mayoría de la gente respondería “azul”, pero ¿por qué, si el agua es transparente e incolora? ¿Es azul el mar? Hablaremos sobre el color del mar y de por qué este hecho tiene su importancia para los científicos.

En general, el modo que interacciona la luz con el medio en el que incide, es lo que determina el color de las cosas. Por ejemplo, vemos una flor de color rojo porque la radiación visible correspondiente a la luz roja no es absorbida por la flor, y el resto sí.

¿Pero en el caso del mar? No tenemos más que fijarnos en un vaso de agua, podemos incluso coger un vaso de agua de mar, y será transparente. ¿Por qué, entonces, se ve el mar de color azul?

Es cierto que en un vaso el agua se verá transparente, pero cuanta más cantidad de agua tengamos, estamos hablando de mucha agua, entonces ésta irá cogiendo un color azul. Todo depende de la cantidad de agua.

El "color" del océano está determinado por las interacciones de la luz solar y las partículas que hay presentes en el agua. Como sabemos, la luz solar está compuesta por un espectro de ondas electromagnéticas, que, cuando se descompone, por ejemplo,

Cuando la luz del sol incide sobre la superficie del agua, los diferentes colores son absorbidos, transmitidos, dispersados ​​o reflejados en diferentes intensidades por las moléculas de agua y otros componentes denominados ópticamente activos en suspensión en la capa superior del océano.

Cuando la luz llegluzfondomarcasa a la superficie del océano, la primera radiación en ser absorbida es la radiación infrarroja, que no vemos, y que corresponde al calor. Ésta es absorbida en el primer metro de agua.

La luz roja desparece a los 10 m., la amarilla a los 30 m, mientras que la verde puede penetrar hasta los 50 m, y la azul, lo puede hacer hasta los 200-300 m. Por lo tanto, si el mar no contiene partículas disueltas, se verá de color azul y el azul será más intenso a más profundidad.

Un hecho curioso que se deriva de que el mar sea de color azul, es el de que por debajo de los 100 m. hay mayor cantidad de animales de color rojo. Esto es debido a que la luz roja no llega a esa profundidad, y dado que es la única que los objetos rojos reflejan, resultan invisibles al resto. Por la misma razón hay menos animales de color azul.

Absorción de la luz según la profundidad del océano.

Sin embargo, si hay partículas suspendidas en el agua, estas hacen que aumente la dispersión de la luz azul.

En zonas costeras, en las que se mueve el fondo por mareas, olas y tormentas, las sustancias pueden cambiar el color de las aguas.

Algunos tipos de partículas también pueden contener sustancias que absorben ciertas longitudes de onda de luz, lo que altera sus características.

En mares con grandes costas, el color depende de las cantidades de partículas orgánicas e inorgánicas presentes. Estas partículas absorben fuertemente la radiación azul y dejan pasar la radiación verde, y por ello en algún caso se ve el mar más verdoso.

Por qué se produce esta absorción del color azul por el agua

La razón por la que el agua absorbe cierta parte de la radiación es por los modos de vibración de la molécula.

El agua está formada por tres átomos (uno de oxígeno y dos de hidrógeno), y estos átomos no están quietos, sino que se mueven. En concreto el agua tiene 3 modos de vibración, cada uno a una frecuencia determinada. Cuando un fotón (partícula de radiación luminosa) incide sobre la molécula de agua con una energía determinada, entonces la molécula absorbe esta radiación. Esto sucede con casi todas las longitudes de onda (diferente para cada color del espectro), pero es mínima para la luz azul, cuya longitud de onda no es la adecuada para producir este fenómeno.

Cuando se absorbe energía la molécula se dice que pasa a un estado de vibración superior en el que los modos de vibración no varían, ni sus frecuencias, pero sí la amplitud de la vibración.

Modos de vibración de la molécula de agua.

El verdor del mar: el fitoplancton

Como antes hemos mencionado, hay otro factor importante que determina el color que puede tomar el agua del mar: las partículas, de tipo orgánico e inorgánico, que se encuentran dispersas en el agua.Entre estas partículas que se encuentran en el agua, las más importantes son el fitoplancton.

El fitoplancton son plantas marinas microscópicas que usan la clorofila y otros pigmentos para realizar la fotosíntesis. La clorofila es un pigmento que se ve de color verde porque absorbe el rojo y el azul y refleja el verde. Los océanos que tienen gran concentración de fitoplancton aparecen con tonos verdosos, dependiendo de la densidad del fitoplancton.

El fitoplancton tiene gran importancia por ser la base de la cadena alimenticia marina. Es el alimento del zooplancton, que lo componen pequeños crustáceos, el krill o las medusas. A su vez, estos son el alimento de otros animales mayores, como tiburones o ballenas.

Los cambios en la cantidad de fitoplancton, además, pueden influir en la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera, ya que el fitoplancton absorbe CO2 y emite O2. Puede ser una ayuda para regular el carbono en la atmósfera, y por ello puede ayudar a modelar el cambio climático. De hecho, el fitoplancton que hay en el océano absorbe el CO2 que se emite a la atmósfera. Se estima que, desde la época preindustrial, hace más de 200 años, los océanos han absorbido cerca de la mitad de las emisiones de CO2 generadas por la combustión de los hidrocarburos.

Observar el color del océano es algo más que puramente estético. De hecho, los científicos lo miden con el objetivo de estudiar diversos aspectos:

      • Observar los brotes de fitoplancton y, a una escala de tiempo mayor, observar su variación global.
  • Observar los brotes de algas rojas que son tóxicas para muchos peces etc. y así avisar a las pesquerías de su localización.
  • Medir la cantidad de carbono en el océano y el papel del océano en el clima de la Tierra, lo que puede ayudar a observar los cambios en el clima.

 

Brote de fitoplancton en el Cantábrico.

Cómo se mide el color del mar

Para determinar el color de los océanos, los científicos miden la intensidad de la luz que llega reflejada desde el agua. Lo hacen mediante unos aparatos denominados radiómetros, situados en satélites alrededor de la Tierra. Casi toda la luz que llega a la superficie del mar es atrapada por el aire o capturada por el agua. Aproximadamente un 10% regresa a la atmósfera, hacia la dirección de los satélites, que miden qué cantidad de esa luz tiene azules o verdes dentro del espectro. La luz que se refleja desde el interior del océano se llama radiancia y con ella se conoce el color del mar. Sin embargo, no es una labor sencilla, ya que hay que eliminar el resto de la luz que se refleja en la atmósfera, así como el reflejo del sol que produce el agua o la turbidez de las olas.

El color del océano, se estudia desde los satélites desde hace 39 años. Hoy en día muchas agencias espaciales tienen satélites con radiómetros, la NASA con los satélites Aqua y Terra, o el Joint Polar Satellite System (JPSS), la ESA con los satélites Sentinel, y otros países como China, Japón, India y Corea del Sur también tienen sus propios satélites.

El mar más azul del planeta

Y para acabar, una curiosidad: ¿cuál es el océano más azul de la Tierra?

Tras la observación durante 8 años del color de los océanos, un satélite de la NASA “Sea WiFS: Sea-viewing Wide Field-of-view Sensor”, concluyó que la zona del océano con el color azul más intenso se encontraba en el océano Pacífico, al noroeste de la isla de Rapa Nui, coloquialmente conocida como la Isla de Pascua.

El algoritmo de Youtube y las redes neuronales

20 Abril 2020, 2:03 pm
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Los que conozcan Youtube y lo hayan utilizado frecuentemente, habrán podido observar o experimentar, cómo a medida que lo utilizamos, la web empieza a intuir (en forma de vídeos recomendados) nuestros gustos, las temáticas que nos atraen, qué vídeos nos divierten y, en consecuencia, cómo puede mantenernos enganchados en su plataforma la mayor cantidad de tiempo posible.

De hecho, si echáramos un vistazo a la cuenta de Youtube de algún conocido, veríamos que los vídeos recomendados por Youtube son completamente diferentes a los nuestros. Pero...¿cómo ha llegado Youtube a conocernos tan bien? ¿qué herramientas utiliza para dicho objetivo?

Una forma directa de entender a Youtube es imaginándose un algoritmo lleno de preguntas. Para los que no sepan qué es un algoritmo, un algoritmo consiste básicamente en una serie de instrucciones o reglas definidas que permiten solucionar un problema. Pensemos por un momento que somos el algoritmo de Youtube. Para conocer los gustos de nuestros usuarios podríamos formular una serie de preguntas: ¿qué canal de vídeo va más acorde a la edad del usuario? ¿qué canal comparte la localización geográfica del usuario? ¿qué duración debe tener el vídeo? ¿deportes o ciencia?

Analizando los vídeos que ve el usuario y contestando a esta serie de preguntas, el algoritmo de Youtube conseguirá, a medida que pase el tiempo, conocer cada vez mejor al usuario y recomendarle lo que realmente quiera ver. Este recetario de preguntas ha sido durante mucho tiempo el santo grial de la gente que creaba vídeos de Youtube, al fin y al cabo, conociendo el algoritmo, uno podía crear el vídeo perfecto.

Lo sorprendente es que Youtube ya no funciona con un algoritmo, estas preguntas, estas normas, ya no existen, el algoritmo de Youtube fue desenchufado hace tiempo y sustituido por algo mucho más poderoso e interesante, las redes neuronales (el aprendizaje automático). 

Una red neuronal es una especie de circuito eléctrico dentro de un programa informático que imita, de alguna forma, el funcionamiento de nuestras propias neuronas. A diferencia de los algoritmos comunes, una red neuronal no requiere de algoritmos o instrucciones para conseguir solucionar un problema, sino que es capaz de aprender por sí mismo. Así, consigue resolver problemas de forma resolutiva sin la necesidad de tener que programar un algoritmo previamente. Y ¿cómo consigue Youtube saber nuestros gustos con estas redes neuronales? Como suele ocurrir habitualmente en la ciencia, lo más fácil para entender algo complejo es utilizar una analogía.

Red neuronal

Imaginemos que queremos una red neuronal para conseguir identificar gatos de forma automática en las miles de imágenes que circulan por Internet. En un principio, la red neuronal no sabrá nada y habrá que entrenarla. Por ejemplo, le podremos mostrar una imagen con un perro y un gato juntos, y decirle cual es el gato sin darle ninguna instrucción ni descripción, únicamente indicándolo. Después, le pondremos una imagen algo más compleja como, por ejemplo, la de un gato con un leopardo. De nuevo, le indicaremos cuál es el gato. Si seguimos entrenando esta red neuronal con más y más ejemplos, llegará un punto en el cual, la red neuronal será capaz por sí misma de identificar y relacionar si hay algún gato en la imagen de Internet que le vayamos a mostrar. 

De nuevo, el concepto es abstracto. Sin la ayuda de ningún algoritmo y únicamente entrenándola, la red neuronal consigue llevar a cabo la tarea que le hemos encomendado. 

Aunque este ejemplo pueda parecer simple y algo absurdo, nos demuestra la relevancia que pueden llegar a tener las redes neuronales en un futuro. Imaginad que entrenamos una red neuronal para que, en vez de imágenes de gatos, pueda identificar células cancerígenas. O que la entrenamos para analizar señales de estrellas que pueden albergar exo-planetas. O para predecir modelos climatológicos. O... para conocer nuestros gustos, como lo hace Youtube.

En la era del Big Data, donde carecemos del tiempo necesario para analizar todos los datos que generamos, las redes neuronales representan una tecnología revolucionaria que dará mucho de qué hablar en un futuro cada vez más presente.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

A la caza del rayo verde

7 Mayo 2020, 1:54 pm
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Julio Verne en 1882 escribió la novela El Rayo Verde en la que sus personajes van en busca de este fenómeno luminoso y describe su color con estas palabras: “un verde que ningún artista podría jamás obtener en su paleta, un verde del cual ni los variados tintes de la vegetación ni los tonos del más limpio mar podrían nunca producir un igual.Si hay un verde en el Paraíso, no puede ser salvo de este tono, que muy seguramente es el verdadero verde de la Esperanza"

Con esta descripción ¿quién querría perdérselo?

Afortunadamente desde primeros de mayo y hasta primeros de septiembre podemos empezar a disfrutar en San Sebastián de atardeceres espectaculares debido a que el Sol se oculta por el mar. Sin duda merece la pena aprovechar esta época para acercarnos a la costa e intentar observar durante este momento tan especial el rayo verde, un fenómeno luminoso que te explicamos a continuación.

La atmósfera dispersa los rayos del Sol

La radiación que llega del Sol a la Tierra, es atenuada por dos fenómenos: la absorción y la dispersión. La Tierra absorbe parte de la radiación solar y la reemite en forma de calor. El resto es dispersada, es decir, reflejada o redirigida por las partículas que componen los gases de la atmósfera y el polvo presente en la misma.
Los gases en la atmósfera terrestre provocan en la luz un fenómeno denominado “Dispersión de Rayleigh” (imagen 1). Ésta sucede cuando las partículas de la atmósfera, que son mucho más pequeñas que la longitud de onda de la luz dispersan los rayos, y lo hacen más para los rayos de longitudes de onda más cortas y menos para los rayos de longitudes onda más largas. Recordemos que la luz del Sol está formada por un conjunto de luces de longitudes de onda distintas, lo que llamamos espectro de la luz y que lo podemos visualizar en el arcoíris.

Dispersin de Rayleigh

La componente azul es dispersada en todas las direcciones y por eso nosotros vemos el cielo de color azul.

¿Qué pasa cuando el Sol está en el horizonte?

Cuando el Sol está cerca del horizonte la capa de aire que atraviesan los rayos de luz es 38 veces mayor que cuando el Sol está en el zenit (punto más alto del cielo) Imagen 2. En estos momentos, el Sol adquiere un color rojizo. La razón de que esto sea así, es que la capa de aire al ser mucho mayor, produce casi infinitas dispersiones del color violeta, desapareciendo de nuestra línea de visión y quedando el color rojizo.

atmsferagrosor  Imagen 2

Además, la presencia de partículas de polvo, de agua y de humo puede favorecer este color rojizo del Sol.

El rayo verde

Cuando el Sol sale o desaparece por un horizonte bajo y sin relieve, preferiblemente el mar, podemos tener la suerte de observar el “rayo verde”, aunque no es un rayo, sino más bien, un destello.
El último segmento de Sol que desaparece en el horizonte puede, a veces, emitir un flash de color verde. Se trata de una luz que dura tan sólo entre 1 y 2 segundos. Para poder observarlo, la atmósfera tiene que estar despejada y clara.

Veamos cómo se produce el rayo verde:

Cuando el Sol está muy cerca del horizonte (H), los diferentes rayos de luz (verde, amarillo, rojo) se desvían por el fenómeno de la difracción, desviándose más los rayos de luz de longitudes de onda cortas (azul, verde) y menos las largas (rojo). Si nos olvidamos de la luz azul que es dispersada, esto provoca que la imagen verde del Sol se sitúe más alta y la roja más baja. Cada una de las imágenes de los diferentes colores intermedios se superponen unas con otras, ya que la dispersión es bastante menor que el diámetro del Sol, excepto para los bordes superior e inferior. Pero el último rayo en desaparecer es el que sí podemos llegar a ver, que es el color verde (imagen 3).

El rayo VerdeImagen 3

Existen dos tipos de rayos verdes:
Los rayos verdes pueden ser de dos tipos: los llamados “rayos espejismos inferiores” y los “rayos espejismos simulados”. El primero de ellos es el que se observa más frecuentemente. Tiene forma ovalada y achatada y ocurre justo sobre la línea del horizonte. Este tipo sucede cuando la superficie del mar está más caliente que el aire que está sobre él. El segundo tipo ocurre cuando todavía observamos casi todo el disco del Sol y sucede cuando la superficie del mar está más fría que el aire.

Rayo verde de espejismo inferior. @wikimediacommons.

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Rayo verde de espejismo inferior. @wikimediacommons.                                                      Rayo verde de espejismo simulado. @Broken Inaglory - own work, CC BY-SA

El rayo verde es un fenómeno que también se puede observar al amanecer, sin embargo, resulta más complicado porque es difícil predecir la posición exacta de los primeros rayos sobre el horizonte y durante el tiempo en el que nuestros ojos se dirigen hacia el punto luminoso, el rayo verde ya se ha apagado.

¡Así que aprovechemos los próximos meses para intentar ver este bonito fenómeno!

NOTICIAS CIENTÍFICO-TECNOLÓGICAS MÁS RELEVANTES DEL 2019 SEGÚN EUREKA!

SE OBTIENE LA PRIMERA IMAGEN DE UN AGUJERO NEGRO

El 10 de julio astrónomos del HTC (Event Horizon Telescope) mostraron al mundo la primera fotografía obtenida de un agujero negro, confirmando la existencia de estos objetos predichos por Einstein 100 años antes. En realidad, es la imagen del horizonte de sucesos del agujero negro, el límite a partir del cual nada puede escapar del agujero negro, ni siquiera la luz.



Se trata de un agujero negro supermasivo localizado en la galaxia M87, a 55 millones de años-luz de distancia y con una masa 6.500 millones de veces la masa del Sol. Los agujeros negros supermasivos son objetos astronómicos relativamente pequeños lo que ha hecho prácticamente imposible observarlos hasta ahora.

En la imagen, vemos un anillo de luz que corresponde a los fotones y el gas que fluye a su alrededor. En la imagen vemos como la luz de la parte inferior del anillo es más brillante que la superior. Esto es debido a que el agujero negro está rotando y mientras que en la región inferior la luz se desplaza hacia el observador y aparece más brillante, en la parte superior, la luz se aleja y aparece más tenue. Se trata de un efecto Doppler relativista.

La imagen fue obtenida por una red de 8 telescopios (HTC) situados en diferentes partes del mundo (EEUU, Chile, México, España y la Antártida) y en la que han colaborado más de 200 científicos de todo el mundo.

CHINA ATERRIZA UNA SONDA ESPACIAL EN LA CARA OCULTA DE LA LUNA

El día 3 de enero, la Agencia Espacial China logró hacer aterrizar con éxito, por primera vez, un rover en la cara oculta de la Luna. La misión tiene como objetivo analizar el suelo de esta zona, ya que se cree que su composición puede ser rica en hierro y magnesio, y muy diferente a la del lado visible. De hecho, la superficie del otro lado de la luna es diferente, ya que tiene menos “mares”, y mucho mayor número de cráteres.

La misión puso en órbita alrededor de la Luna el satélite Chang’e 4 e hizo alunizar el rover en el cráter Von Kármán, de 184 km, en el hemisferio sur de la luna, uno de los cráteres de impacto más grandes del Sistema Solar.

Entre los experimentos llevados a cabo, está el primero realizado en la luna de tipo biológico, que consistió en hacer brotar semillas de algodón. Hay que tener en cuenta las condiciones extremas en las que se hizo, ya que en la luna las temperaturas pueden variar entre los 100 grados centígrados de día y los 100 grados bajo cero por la noche. Además, en esta misión, China encontró una substancia extraña, simular a un gel, cuya naturaleza los científicos chinos no han explicado todavía.

PRIMER COMETA INTERESTELAR QUE VISITA EL SISTEMA SOLAR

En agosto pasado el astrónomo aficionado Gennadiy Borisov, de Crimea, descubrió con su telescopio de 0,67 m. el primer cometa interestelar que ha llegado a nuestro sistema solar, o, mejor dicho, el primero que hemos detectado.

El cometa cuyo nombre oficial es 2l/Borisov, permanecerá unos meses en nuestro sistema solar. Hasta mediados de noviembre podrá ser observado por los telescopios del hemisferio norte, y a partir de esa fecha, cuando cruzará la eclíptica, será estudiado por los del hemisferio sur. Su mayor acercamiento al Sol será el 8 de diciembre, y podrá ser observado relativamente bien hasta abril del 2020.

Hasta la fecha se ha observado que este cometa es muy similar en estructura y composición a los cometas de nuestro propio sistema solar. El telescopio William Herschel de la Palma ha detectado Cianuro (CN) y C2, moléculas que también han sido detectadas en otros cometas.

Sin embargo, éste no es el primer objeto interestelar que, sepamos, se adentra en nuestro sistema solar, ya que en el 2017 se descubrió otro cuerpo, Oumamua, de forma extrañamente alargada, que fue clasificado como asteroide, aunque tras los últimos datos analizados parece que pueda ser un cometa sin cola.


DETECTADA LA PRIMERA MOLÉCULA QUE SE ORIGINÓ EN EL UNIVERSO

La revista Nature dio a conocer en abril el descubrimiento en el espacio de la primera molécula que se originó en el Universo, Hidruro de Helio o HeH+. El descubrimiento fue realizado por el telescopio del observatorio SOFIA

Cuando el Universo se había enfriado hasta los 4.000 K tras el Big Bang, ocurrido hace unos 13.800 millones de años, los elementos ligeros producidos en éste, empezaron a combinarse. El hidrógeno ionizado interactuó con el helio, creando la primera molécula, el HeH+. Posteriormente, la destrucción de esta molécula generó el hidrógeno molecular, que es la molécula más abundante en el Universo.

El HeH+ fue detectado en la nebulosa planetaria NGC7027. La fuerte radiación producida por la enana blanca situada en el centro de la nebulosa, junto con una gran densidad de hidrógeno y helio resultan en un excelente lugar donde esta molécula puede formarse hoy en día.

GOOGLE RECLAMA HABER CONSEGUIDO LA SUPREMACÍA CUÁNTICA DE LA COMPUTACIÓN

Por primera vez, un ordenador cuántico ha realizado un cálculo matemático imposible de realizar por ordenadores clásicos. El hito ha sido llevado a cabo por la computadora cuántica Sycamore de Google, al resolver en unos 200 segundos un algoritmo matemático que necesitaría de más de 10.000 años para ser resuelto con ordenadores clásicos. Este algoritmo específico genera secuencias de números aleatorios que carecen de una aplicación práctica pero que sirven para demostrar que la supremacía cuántica es posible con este tipo de computación.

Los ordenadores cuánticos son sistemas de procesado y manejo de datos basados en qubits, los equivalentes a los bits de los ordenadores clásicos. No funcionan con transistores (materiales semiconductores como el silicio) ni están regidos por los principios clásicos de la física. Estos ordenadores se sumergen en el mundo de la física cuántica utilizando materiales superconductores (que necesitan operar a temperaturas extremadamente bajas) y que se basan en principios exóticos como la ley de exclusión de Pauli.

HALLADO EN UNA CUEVA FILIPINA UN NUEVO MIEMBRO DEL GÉNERO HOMO

A la lista de los ya conocidos cinco miembros del género HOMO, los neandertales, denisovanos, floresiensis, erectus y sapiens, hay que añadirle el Homo luzonesis, un nuevo miembro descubierto recientemente y que hará que tengamos que reescribir los libros de texto. Sus restos han sido hallados en la cueva de Callao, en la isla de Luzón (de aquí el nombre), Filipinas. Un total de 13 huesos y dientes desenterrados apuntan a la existencia de una nueva especie humana que vivió en esta isla hace al menos 67.000 años. Los restos presentan las suficientes diferencias antropológicas como para catalogarlos como un nuevo miembro del género Homo (recordad que, en la actualidad, de todos los miembros conocidos solo el Homo sapiens ha sobrevivido a la extinción).
Los restos encontrados forman parte de tres individuos diferentes, aunque no se ha podido extraer el ADN para conocer más detalles. Eso sí, dado el tamaño de los restos se piensa que al igual que el Homo floresiensis, el Homo luzonensis parece haber sido especialmente pequeño, probablemente debido a un proceso evolutivo conocido como enanismo insular, donde, debido a la situación geográfica (Luzón es una isla aislada) el cuerpo se reduce de forma significativa generación tras generación debido al acceso limitado de los recursos.

¿INDICIOS DE UNA NUEVA FUERZA FUNDAMENTAL?

En el año 2016, físicos húngaros publicaron los resultados de un complejo experimento que presentaba indicios de haber encontrado una nueva fuerza fundamental, la que podría ser la quinta fuerza de la naturaleza (la gravedad, la fuerza electromagnética, la fuerza nuclear débil y la fuerza nuclear fuerte son las cuatro que conocemos hoy en día). En un complejísimo experimento, estos físicos húngaros analizaron los restos de la desintegración de núcleos atómicos ligeros (isotopos de Berilio-8 concretamente) cuando por sorpresa, encontraron un exceso de energía proveniente de una partícula desconocida. A esta partícula se la llamo X17 y se propuso como candidata a ser la exótica partícula predicha por la teoría y conocida como el fotón oscuro. El experimento contrajo mucha controversia en la comunidad científica a pesar de estar respaldado por una confianza estadística de 6,8 sigmas (en ciencia un valor estadístico de más de 5 sigmas se considera descubrimiento, siempre y cuando se observe en al menos dos experimentos o detectores diferentes).

En 2018, el CERN (el mayor acelerador de partículas del mundo) buscó la partícula sin éxito, aunque tampoco consiguió excluirla con certeza. Hasta ahora, el 2019, cuando de nuevo, los físicos húngaros responsables del experimento realizado en el 2016, han encontrado una partícula similar en un experimento análogo, pero algo diferente al del realizado en 2016 (han utilizado isotopos de Helio en vez de isotopos de Berilio). El hallazgo ha venido corroborado con una confianza estadística mayor aún que la conseguida en el primer experimento, 7,2 sigmas.

A pesar de todo, la complejidad del experimento y del tratamiento estadístico de los datos ha creado mucho escepticismo en la comunidad de física de partículas, y son pocos los que realmente dan credibilidad al experimento. Habrá que ser cautos y esperar que dicen los datos de futuros experimentos. Por lo menos, lo que sí deja claro esta noticia es que aún nos queda un largo camino por recorrer para poder descubrir todos los secretos que nos mantiene escondidos la naturaleza.

CIENTÍFICOS REVIVEN UN MAMUT DE 28.000 AÑOS EN CÉLULAS DE RATÓN

Llevamos décadas soñando con resucitar al mamut lanudo y, aunque las técnicas de ingeniería genética poco tienen que ver con las de hace 20 años, todavía no nos encontramos en condiciones de volver a ver caminar a estos impresionantes mamíferos.

Pero un equipo de investigadores rusos y japoneses que trabajan con los restos de un mamut lanudo congelado, conocido como Yuka y descubierto en 2012, ha dado un paso de gigante demostrando que al menos algunas funciones celulares de las células de los mamuts pueden permanecer intactas tras casi 30.000 años.

Esta investigación no ha conseguido revivir las células de Yuka, pero sí que algunas de sus funciones celulares se reactiven. Los científicos inyectaron algunas estructuras genéticas de Yuka en ovocitos de ratones y, aunque no consiguieron que las células comenzaran a dividirse, sí emprendieron algunos de los pasos necesarios para esa división celular. No resulta para nada sorprendente el hecho de que las células no pudiesen dividirse por completo ya que, entre otras razones, aunque Yuka sea el mamut mejor conservado encontrado hasta la fecha, el daño genético en sus células es considerable, por lo que su reactivación era algo altamente improbable.

Hasta ahora, se ha conseguido revivir virus encontrados en el permafrost de las regiones de descongelación, pero nunca se ha logrado recuperar células viables de un organismo fallecido hace mucho tiempo, es decir, células con ADN dañado, lo que sigue siendo un gran obstáculo para resucitar al mamut lanudo, o a cualquier otra especie extinta.

Aunque el intento de volver a traer a la vida al mamut lanudo no ha fructificado todavía, es innegable que los resultados de esta investigación suponen un gran paso adelante y un descubrimiento fascinante. De hecho, de los resultados obtenidos, los científicos esperan aprender más sobre las adaptaciones genéticas que permitieron al mamut lanudo sobrevivir en condiciones tan frías.

De todas maneras, a menos que surjan nuevas tecnologías y se encuentren muestras de ADN menos dañadas, es poco probable que los científicos lleguen a revivir un mamut lanudo en un futuro próximo.

UNA NUEVA TÉCNICA DE EDICIÓN GENÉTICA CAPAZ DE CORREGIR EL 90% DE LAS MUTACIONES CAUSANTES DE ENFERMEDADES


Llevamos años hablando de los beneficios y limitaciones de la técnica de edición genética CRISPR-Cas9, que permite editar el genoma de manera relativamente sencilla para conseguir eliminar mutaciones causantes de enfermedades. La técnica CRISPR-Cas9 consiste en cortar las dos hebras de la doble hélice del ADN dañado o causante de una enfermedad, añadir la secuencia concreta y confiar en que el sistema de reparación de la célula realice las modificaciones necesarias. Sin embargo, el sistema de reparación no funciona a la perfección y puede eliminar fragmentos de ADN necesarios, lo que puede causar efectos adversos de diversos.

Pero este año, hemos conocido una nueva técnica que podría llegar a corregir alrededor del 90% de mutaciones genéticas causantes de enfermedades eh humanos y, además, de una manera más controlada y con menos efectos adversos. Esta nueva técnica llamada “Prime Editing” (Edición Principal o Edición Mejorada), evita estos inconvenientes cortando una única hebra de ADN de la doble hélice y permitiendo que una enzima, guiada por la hebra existente, vaya completando la cadena extraída. De esta manera, la técnica no depende de los mecanismos de reparación de la célula, por lo que los errores y la pérdida de material genético se minimizan.

Esta nueva técnica de “Prime Editing”, desarrollada por el profesor David Liu y su equipo (del Broad Institute, afiliado a la Universidad de Harvard y al Instituto Tecnológico de Massachusetts) puede resultar esperanzadora en el caso de muchas mutaciones y podría llegar a tratar enfermedades genéticas que actualmente no pueden ser tratadas mediante CRISPR-Cas9, ya que es una técnica aparentemente más segura y eficaz.

De todas maneras, como en el caso de todas las técnicas innovadoras, es necesario seguir investigando para comprender los efectos de esta nueva técnica y/o su combinación con otras, así como para ir mejorando y llegando al mayor número de pacientes posible. Aunque es pronto para sacar conclusiones, los resultados iniciales parecen ser esperanzadores.

HALLADO EL CONTINENTE PERDIDO: GRAN ADRIA

Un equipo de geólogos de las Universidades de Utrech, Oslo y Zúrich han descubierto los restos de un continente, cuyos restos se encuentran enterrados bajo el sur de Europa.

Este continente, llamado Gran Adria, tenía el mismo tamaño que la Antártida y estaba cubierto por un liviano mar tropical, donde los sedimentos se acumulaban lentamente hasta convertirse en rocas.

Hace 240 millones de años comenzó a separarse del continente Gondwana; que comprendía lo que en la actualidad es África, América del Sur, Australia, la Antártida, el subcontinente indio y la Península Arábica. A partir de ese momento comenzó a desplazarse hacia el norte unos 3-4 centímetros al año.

Chocó con lo que hoy es Europa hace unos 120 millones de años, fragmentándose en pequeños trozos que fueron sepultados bajo en viejo continente. Algunas partes de ese continente se encuentran a 1500 kilómetros de profundidad. Solo una pequeña parte de esas rocas permanecieron en la superficie, y algunas de ellas forman parte de cadenas montañosas como los Alpes.

El estudio de estos restos que quedaron en la superficie ha sido complicado ya que se encuentran dispersos desde la Península Ibérica hasta Irán.

La investigación se publicó el 3 de septiembre de 2019 en la revista Gondwana Research.

MARGARITA SALAS FALGUERAS

Nació el 30 de noviembre de 1938 en Canero, Asturias y falleció el 7 de noviembre de 2019, a la edad de 80 años. Era una de las mayores científicas del siglo XX.

Su padre médico fue el que le animo en su interés por las ciencias. Se licenció en ciencias químicas en la Universidad Complutense de Madrid en el año 1963. Se graduó en Ciencias Químicas y realizó su tesis doctoral. Conoció a Severo Ochoa, quién le orientó para que se dedicase a la bioquímica.

En el año 1964 se marchó a Estado Unidos, al departamento Científico de la Escuela de Medicina de la Universidad de Nueva York junto con su marido Eladio Viñuela. Su estancia en EEUU duró hasta 1967, momento en el que regresaron a Madrid para desarrollar la biología molecular. Fundó el primer grupo de investigación genética molecular del país en el Centro de Investigaciones Biológicas del CSIC. Trabajó en este centro hasta el año 1997.

Entre sus mayores contribuciones científicas destacan el descubrimiento de la enzima ADN polimerasa del virus bacteriófago phi29, de gran aplicación en biotecnología ya que permite amplificar el ADN de una manera muy efectiva. Esto tiene múltiples aplicaciones en disciplinas tales como la oncología, arqueología, medicina forense,...

Durante toda su carrera recibió muchos premios tanto nacionales como internacionales como por ejemplo el Premio Nacional Ramón y Cajal, la Medalla Echegaray, fue nombrada doctora honoris causa en varias universidades, … Además, fue miembro de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos y miembro de la Real Academia Española.