Noticias científico-tecnológicas más importantes del 2019 según Eureka!

2 Enero 2020, 12:01 pm
Publicado en Blog
Visto 206 veces

NOTICIAS CIENTÍFICO-TECNOLÓGICAS MÁS RELEVANTES DEL 2019 SEGÚN EUREKA!

SE OBTIENE LA PRIMERA IMAGEN DE UN AGUJERO NEGRO

El 10 de julio astrónomos del HTC (Event Horizon Telescope) mostraron al mundo la primera fotografía obtenida de un agujero negro, confirmando la existencia de estos objetos predichos por Einstein 100 años antes. En realidad, es la imagen del horizonte de sucesos del agujero negro, el límite a partir del cual nada puede escapar del agujero negro, ni siquiera la luz.



Se trata de un agujero negro supermasivo localizado en la galaxia M87, a 55 millones de años-luz de distancia y con una masa 6.500 millones de veces la masa del Sol. Los agujeros negros supermasivos son objetos astronómicos relativamente pequeños lo que ha hecho prácticamente imposible observarlos hasta ahora.

En la imagen, vemos un anillo de luz que corresponde a los fotones y el gas que fluye a su alrededor. En la imagen vemos como la luz de la parte inferior del anillo es más brillante que la superior. Esto es debido a que el agujero negro está rotando y mientras que en la región inferior la luz se desplaza hacia el observador y aparece más brillante, en la parte superior, la luz se aleja y aparece más tenue. Se trata de un efecto Doppler relativista.

La imagen fue obtenida por una red de 8 telescopios (HTC) situados en diferentes partes del mundo (EEUU, Chile, México, España y la Antártida) y en la que han colaborado más de 200 científicos de todo el mundo.

CHINA ATERRIZA UNA SONDA ESPACIAL EN LA CARA OCULTA DE LA LUNA

El día 3 de enero, la Agencia Espacial China logró hacer aterrizar con éxito, por primera vez, un rover en la cara oculta de la Luna. La misión tiene como objetivo analizar el suelo de esta zona, ya que se cree que su composición puede ser rica en hierro y magnesio, y muy diferente a la del lado visible. De hecho, la superficie del otro lado de la luna es diferente, ya que tiene menos “mares”, y mucho mayor número de cráteres.

La misión puso en órbita alrededor de la Luna el satélite Chang’e 4 e hizo alunizar el rover en el cráter Von Kármán, de 184 km, en el hemisferio sur de la luna, uno de los cráteres de impacto más grandes del Sistema Solar.

Entre los experimentos llevados a cabo, está el primero realizado en la luna de tipo biológico, que consistió en hacer brotar semillas de algodón. Hay que tener en cuenta las condiciones extremas en las que se hizo, ya que en la luna las temperaturas pueden variar entre los 100 grados centígrados de día y los 100 grados bajo cero por la noche. Además, en esta misión, China encontró una substancia extraña, simular a un gel, cuya naturaleza los científicos chinos no han explicado todavía.

PRIMER COMETA INTERESTELAR QUE VISITA EL SISTEMA SOLAR

En agosto pasado el astrónomo aficionado Gennadiy Borisov, de Crimea, descubrió con su telescopio de 0,67 m. el primer cometa interestelar que ha llegado a nuestro sistema solar, o, mejor dicho, el primero que hemos detectado.

El cometa cuyo nombre oficial es 2l/Borisov, permanecerá unos meses en nuestro sistema solar. Hasta mediados de noviembre podrá ser observado por los telescopios del hemisferio norte, y a partir de esa fecha, cuando cruzará la eclíptica, será estudiado por los del hemisferio sur. Su mayor acercamiento al Sol será el 8 de diciembre, y podrá ser observado relativamente bien hasta abril del 2020.

Hasta la fecha se ha observado que este cometa es muy similar en estructura y composición a los cometas de nuestro propio sistema solar. El telescopio William Herschel de la Palma ha detectado Cianuro (CN) y C2, moléculas que también han sido detectadas en otros cometas.

Sin embargo, éste no es el primer objeto interestelar que, sepamos, se adentra en nuestro sistema solar, ya que en el 2017 se descubrió otro cuerpo, Oumamua, de forma extrañamente alargada, que fue clasificado como asteroide, aunque tras los últimos datos analizados parece que pueda ser un cometa sin cola.


DETECTADA LA PRIMERA MOLÉCULA QUE SE ORIGINÓ EN EL UNIVERSO

La revista Nature dio a conocer en abril el descubrimiento en el espacio de la primera molécula que se originó en el Universo, Hidruro de Helio o HeH+. El descubrimiento fue realizado por el telescopio del observatorio SOFIA

Cuando el Universo se había enfriado hasta los 4.000 K tras el Big Bang, ocurrido hace unos 13.800 millones de años, los elementos ligeros producidos en éste, empezaron a combinarse. El hidrógeno ionizado interactuó con el helio, creando la primera molécula, el HeH+. Posteriormente, la destrucción de esta molécula generó el hidrógeno molecular, que es la molécula más abundante en el Universo.

El HeH+ fue detectado en la nebulosa planetaria NGC7027. La fuerte radiación producida por la enana blanca situada en el centro de la nebulosa, junto con una gran densidad de hidrógeno y helio resultan en un excelente lugar donde esta molécula puede formarse hoy en día.

GOOGLE RECLAMA HABER CONSEGUIDO LA SUPREMACÍA CUÁNTICA DE LA COMPUTACIÓN

Por primera vez, un ordenador cuántico ha realizado un cálculo matemático imposible de realizar por ordenadores clásicos. El hito ha sido llevado a cabo por la computadora cuántica Sycamore de Google, al resolver en unos 200 segundos un algoritmo matemático que necesitaría de más de 10.000 años para ser resuelto con ordenadores clásicos. Este algoritmo específico genera secuencias de números aleatorios que carecen de una aplicación práctica pero que sirven para demostrar que la supremacía cuántica es posible con este tipo de computación.

Los ordenadores cuánticos son sistemas de procesado y manejo de datos basados en qubits, los equivalentes a los bits de los ordenadores clásicos. No funcionan con transistores (materiales semiconductores como el silicio) ni están regidos por los principios clásicos de la física. Estos ordenadores se sumergen en el mundo de la física cuántica utilizando materiales superconductores (que necesitan operar a temperaturas extremadamente bajas) y que se basan en principios exóticos como la ley de exclusión de Pauli.

HALLADO EN UNA CUEVA FILIPINA UN NUEVO MIEMBRO DEL GÉNERO HOMO

A la lista de los ya conocidos cinco miembros del género HOMO, los neandertales, denisovanos, floresiensis, erectus y sapiens, hay que añadirle el Homo luzonesis, un nuevo miembro descubierto recientemente y que hará que tengamos que reescribir los libros de texto. Sus restos han sido hallados en la cueva de Callao, en la isla de Luzón (de aquí el nombre), Filipinas. Un total de 13 huesos y dientes desenterrados apuntan a la existencia de una nueva especie humana que vivió en esta isla hace al menos 67.000 años. Los restos presentan las suficientes diferencias antropológicas como para catalogarlos como un nuevo miembro del género Homo (recordad que, en la actualidad, de todos los miembros conocidos solo el Homo sapiens ha sobrevivido a la extinción).
Los restos encontrados forman parte de tres individuos diferentes, aunque no se ha podido extraer el ADN para conocer más detalles. Eso sí, dado el tamaño de los restos se piensa que al igual que el Homo floresiensis, el Homo luzonensis parece haber sido especialmente pequeño, probablemente debido a un proceso evolutivo conocido como enanismo insular, donde, debido a la situación geográfica (Luzón es una isla aislada) el cuerpo se reduce de forma significativa generación tras generación debido al acceso limitado de los recursos.

¿INDICIOS DE UNA NUEVA FUERZA FUNDAMENTAL?

En el año 2016, físicos húngaros publicaron los resultados de un complejo experimento que presentaba indicios de haber encontrado una nueva fuerza fundamental, la que podría ser la quinta fuerza de la naturaleza (la gravedad, la fuerza electromagnética, la fuerza nuclear débil y la fuerza nuclear fuerte son las cuatro que conocemos hoy en día). En un complejísimo experimento, estos físicos húngaros analizaron los restos de la desintegración de núcleos atómicos ligeros (isotopos de Berilio-8 concretamente) cuando por sorpresa, encontraron un exceso de energía proveniente de una partícula desconocida. A esta partícula se la llamo X17 y se propuso como candidata a ser la exótica partícula predicha por la teoría y conocida como el fotón oscuro. El experimento contrajo mucha controversia en la comunidad científica a pesar de estar respaldado por una confianza estadística de 6,8 sigmas (en ciencia un valor estadístico de más de 5 sigmas se considera descubrimiento, siempre y cuando se observe en al menos dos experimentos o detectores diferentes).

En 2018, el CERN (el mayor acelerador de partículas del mundo) buscó la partícula sin éxito, aunque tampoco consiguió excluirla con certeza. Hasta ahora, el 2019, cuando de nuevo, los físicos húngaros responsables del experimento realizado en el 2016, han encontrado una partícula similar en un experimento análogo, pero algo diferente al del realizado en 2016 (han utilizado isotopos de Helio en vez de isotopos de Berilio). El hallazgo ha venido corroborado con una confianza estadística mayor aún que la conseguida en el primer experimento, 7,2 sigmas.

A pesar de todo, la complejidad del experimento y del tratamiento estadístico de los datos ha creado mucho escepticismo en la comunidad de física de partículas, y son pocos los que realmente dan credibilidad al experimento. Habrá que ser cautos y esperar que dicen los datos de futuros experimentos. Por lo menos, lo que sí deja claro esta noticia es que aún nos queda un largo camino por recorrer para poder descubrir todos los secretos que nos mantiene escondidos la naturaleza.

CIENTÍFICOS REVIVEN UN MAMUT DE 28.000 AÑOS EN CÉLULAS DE RATÓN

Llevamos décadas soñando con resucitar al mamut lanudo y, aunque las técnicas de ingeniería genética poco tienen que ver con las de hace 20 años, todavía no nos encontramos en condiciones de volver a ver caminar a estos impresionantes mamíferos.

Pero un equipo de investigadores rusos y japoneses que trabajan con los restos de un mamut lanudo congelado, conocido como Yuka y descubierto en 2012, ha dado un paso de gigante demostrando que al menos algunas funciones celulares de las células de los mamuts pueden permanecer intactas tras casi 30.000 años.

Esta investigación no ha conseguido revivir las células de Yuka, pero sí que algunas de sus funciones celulares se reactiven. Los científicos inyectaron algunas estructuras genéticas de Yuka en ovocitos de ratones y, aunque no consiguieron que las células comenzaran a dividirse, sí emprendieron algunos de los pasos necesarios para esa división celular. No resulta para nada sorprendente el hecho de que las células no pudiesen dividirse por completo ya que, entre otras razones, aunque Yuka sea el mamut mejor conservado encontrado hasta la fecha, el daño genético en sus células es considerable, por lo que su reactivación era algo altamente improbable.

Hasta ahora, se ha conseguido revivir virus encontrados en el permafrost de las regiones de descongelación, pero nunca se ha logrado recuperar células viables de un organismo fallecido hace mucho tiempo, es decir, células con ADN dañado, lo que sigue siendo un gran obstáculo para resucitar al mamut lanudo, o a cualquier otra especie extinta.

Aunque el intento de volver a traer a la vida al mamut lanudo no ha fructificado todavía, es innegable que los resultados de esta investigación suponen un gran paso adelante y un descubrimiento fascinante. De hecho, de los resultados obtenidos, los científicos esperan aprender más sobre las adaptaciones genéticas que permitieron al mamut lanudo sobrevivir en condiciones tan frías.

De todas maneras, a menos que surjan nuevas tecnologías y se encuentren muestras de ADN menos dañadas, es poco probable que los científicos lleguen a revivir un mamut lanudo en un futuro próximo.

UNA NUEVA TÉCNICA DE EDICIÓN GENÉTICA CAPAZ DE CORREGIR EL 90% DE LAS MUTACIONES CAUSANTES DE ENFERMEDADES


Llevamos años hablando de los beneficios y limitaciones de la técnica de edición genética CRISPR-Cas9, que permite editar el genoma de manera relativamente sencilla para conseguir eliminar mutaciones causantes de enfermedades. La técnica CRISPR-Cas9 consiste en cortar las dos hebras de la doble hélice del ADN dañado o causante de una enfermedad, añadir la secuencia concreta y confiar en que el sistema de reparación de la célula realice las modificaciones necesarias. Sin embargo, el sistema de reparación no funciona a la perfección y puede eliminar fragmentos de ADN necesarios, lo que puede causar efectos adversos de diversos.

Pero este año, hemos conocido una nueva técnica que podría llegar a corregir alrededor del 90% de mutaciones genéticas causantes de enfermedades eh humanos y, además, de una manera más controlada y con menos efectos adversos. Esta nueva técnica llamada “Prime Editing” (Edición Principal o Edición Mejorada), evita estos inconvenientes cortando una única hebra de ADN de la doble hélice y permitiendo que una enzima, guiada por la hebra existente, vaya completando la cadena extraída. De esta manera, la técnica no depende de los mecanismos de reparación de la célula, por lo que los errores y la pérdida de material genético se minimizan.

Esta nueva técnica de “Prime Editing”, desarrollada por el profesor David Liu y su equipo (del Broad Institute, afiliado a la Universidad de Harvard y al Instituto Tecnológico de Massachusetts) puede resultar esperanzadora en el caso de muchas mutaciones y podría llegar a tratar enfermedades genéticas que actualmente no pueden ser tratadas mediante CRISPR-Cas9, ya que es una técnica aparentemente más segura y eficaz.

De todas maneras, como en el caso de todas las técnicas innovadoras, es necesario seguir investigando para comprender los efectos de esta nueva técnica y/o su combinación con otras, así como para ir mejorando y llegando al mayor número de pacientes posible. Aunque es pronto para sacar conclusiones, los resultados iniciales parecen ser esperanzadores.

HALLADO EL CONTINENTE PERDIDO: GRAN ADRIA

Un equipo de geólogos de las Universidades de Utrech, Oslo y Zúrich han descubierto los restos de un continente, cuyos restos se encuentran enterrados bajo el sur de Europa.

Este continente, llamado Gran Adria, tenía el mismo tamaño que la Antártida y estaba cubierto por un liviano mar tropical, donde los sedimentos se acumulaban lentamente hasta convertirse en rocas.

Hace 240 millones de años comenzó a separarse del continente Gondwana; que comprendía lo que en la actualidad es África, América del Sur, Australia, la Antártida, el subcontinente indio y la Península Arábica. A partir de ese momento comenzó a desplazarse hacia el norte unos 3-4 centímetros al año.

Chocó con lo que hoy es Europa hace unos 120 millones de años, fragmentándose en pequeños trozos que fueron sepultados bajo en viejo continente. Algunas partes de ese continente se encuentran a 1500 kilómetros de profundidad. Solo una pequeña parte de esas rocas permanecieron en la superficie, y algunas de ellas forman parte de cadenas montañosas como los Alpes.

El estudio de estos restos que quedaron en la superficie ha sido complicado ya que se encuentran dispersos desde la Península Ibérica hasta Irán.

La investigación se publicó el 3 de septiembre de 2019 en la revista Gondwana Research.

MARGARITA SALAS FALGUERAS

Nació el 30 de noviembre de 1938 en Canero, Asturias y falleció el 7 de noviembre de 2019, a la edad de 80 años. Era una de las mayores científicas del siglo XX.

Su padre médico fue el que le animo en su interés por las ciencias. Se licenció en ciencias químicas en la Universidad Complutense de Madrid en el año 1963. Se graduó en Ciencias Químicas y realizó su tesis doctoral. Conoció a Severo Ochoa, quién le orientó para que se dedicase a la bioquímica.

En el año 1964 se marchó a Estado Unidos, al departamento Científico de la Escuela de Medicina de la Universidad de Nueva York junto con su marido Eladio Viñuela. Su estancia en EEUU duró hasta 1967, momento en el que regresaron a Madrid para desarrollar la biología molecular. Fundó el primer grupo de investigación genética molecular del país en el Centro de Investigaciones Biológicas del CSIC. Trabajó en este centro hasta el año 1997.

Entre sus mayores contribuciones científicas destacan el descubrimiento de la enzima ADN polimerasa del virus bacteriófago phi29, de gran aplicación en biotecnología ya que permite amplificar el ADN de una manera muy efectiva. Esto tiene múltiples aplicaciones en disciplinas tales como la oncología, arqueología, medicina forense,...

Durante toda su carrera recibió muchos premios tanto nacionales como internacionales como por ejemplo el Premio Nacional Ramón y Cajal, la Medalla Echegaray, fue nombrada doctora honoris causa en varias universidades, … Además, fue miembro de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos y miembro de la Real Academia Española.